Cianuro y Procesos del Oro

El cianuro es un producto químico compuesto de carbono y nitrógeno. Los tipos más comunes de cianuro son: cianuro de sodio, cianuro de calcio y cianuro de potasio que son sólidos blancos y huelen a almendras amargas cuando están expuestos al aire húmedo. El cianuro de hidrógeno es una forma gaseosa e incolora de cianuro que también despide un leve aroma a almendras amargas; algunas personas son incapaces de detectar este olor debido a razones genéticas.

El cianuro se fabrica en plantas industriales y existe de manera natural en más de mil especies vegetales. Está presente en las almendras, habas verdes, espinacas y raíz de casava que es fuente de alimento común en países tropicales. De hecho, las plantas y animales lo forman, excretan y degradan de manera natural. El cianuro también se forma en el cuerpo humano y lo exhalamos en cantidades extremadamente pequeñas cuando respiramos.

Se trata de una sustancia que, en cantidades concentradas, puede resultar nociva para plantas y animales. Si el contacto con el cianuro aumenta progresivamente, la persona puede sufrir inconsciencia y fallas respiratorias que requieren atención médica inmediata. El efecto en el cuerpo humano está relacionado con la concentración, ruta y duración de la exposición.

El cianuro no produce cáncer y no es bioacumulable en animales ni peces. Es de fácil destrucción, sin dejar impactos de largo plazo. El gas de cianuro se disipa rápido en espacios abiertos como el aire libre. La luz del sol descompone el cianuro cuando está expuesto al aire o cerca de aguas superficiales. Al igual que otros químicos de uso industrial, el cianuro se puede manejar de forma segura para proteger a las personas y el medioambiente.

Existen tres procesos implican el uso de cianuro para liberar oro del mineral:

1. Carbón en Pulpa (CIP) es un método de recuperación de oro a partir de una solución de cianuro mediante la absorción de oro a gránulos de carbón activado.

2. Carbón en Lixiviación (CIL) es un método de recuperación de oro en el cual las partículas de carbón activado circulan en una solución de lixiviado donde adsorben el oro. Los procesos de extracción de oro CIP y CIL implican la lixiviación del mineral de oro en grandes tanques de extracción. Estos tanques se encuentran en áreas protegidas diseñadas para contener derrames o filtraciones que, de ocurrir, son bombeadas de regreso a los tanques de procesamiento. Los tanques también poseen alarmas de sobrellenado. Las moléculas de cianuro y oro se enlazan fuertemente en la solución. Estos compuestos cianuro-oro se adhieren al carbón presente en los tanques. Una vez terminado el proceso, el carbón se extrae de los tanques y se lava para separar el oro y el cianuro, y formar una solución concentrada que contiene oro.

3. Lixiviado en Pila – el procesamiento de mineral de oro con cianuro también se puede realizar en pilas recubiertas, proceso denominado lixiviación en pilas. El mineral con contenido de oro se deposita sobre un revestimiento (por lo general, polietileno de alta densidad 'HDPE') el cual se riega con una solución de cianuro que escurre a través de la "pila" y extrae el oro. Debajo de estos revestimientos existen sistemas de colección y detección de filtraciones que alertan al personal en caso de fuga; así el personal a cargo podrá detener la solución de cianuro y enviarla al área de colección central. La solución de cianuro que contiene el oro se acopia en canaletas recubiertas y se envía a las piscinas centrales, también recubiertas. Estas piscinas también cuentan con detección de filtración y sistemas de colección.

Refinación de Oro – el oro contenido en la solución, ya sea por pila de lixiviación o mediante procesos CIP/CIL, es recuperado por electro-obtención (electrowinning) o mediante un proceso de precipitación de zinc. El lodo resultante se lleva a hornos donde se forma plata/oro líquido que, luego, se vierte en moldes y se transforma en lingotes. Todas las soluciones resultantes de la extracción de oro son devueltas al sistema de proceso.

Eliminación del Mineral Estéril – en el proceso de lixiviación por pila, el mineral estéril permanece en la pila y sobre él se deposita más mineral con contenido de oro. Una vez más, se repiten los procesos de filtración y lixiviación.

En los procesos CIP/CIL, la sustancia lodosa estéril –o relaves- se bombea a un centro de acopio de relaves. El diseño de estos centros de acopio considera parámetros como condiciones sísmicas locales, clima y régimen de aguas subterráneas. También se aplican controles para proteger las aguas superficiales y subterráneas. A medida que el mineral chancado se asienta en el tranque de relave, el residuo líquido se recicla enviándolo de nuevo al sistema del proceso.

Desmontaje: Cierre de Mina y el Cianuro

Todas las minas de Barrick cuentan con planes de cierre para el desmontaje final y seguro de sus instalaciones. Estos planes abordan la forma en que se efectuará el desmontaje de toda su infraestructura relacionada con cianuro, para garantizar que los equipos que estuvieron en contacto con esta sustancia se manejen de manera segura.